A obsessão de Steve Jobs com o iPhone levou à revolução do silício da Apple

capa de guerra de fichas

O destino dos fabricantes de semicondutores da Apple e de Taiwan TSCM Desde o advento do iPhone, seu relacionamento tornou-se inseparável. À medida que as capacidades tecnológicas de cada geração de iPhones superam as de seus antecessores, os processadores que os alimentam tornaram-se cada vez mais complexos e especializados – tanto que hoje, a TSCM é a única no planeta com as ferramentas necessárias e fábricas de chips de conhecimento – como realmente construí-los. Em seu novo livro, Chip Wars: A corrida para a tecnologia mais crítica do mundo, O historiador econômico Chris Miller vê o aumento da produção de processadores como uma mercadoria economicamente vital e as possíveis implicações de segurança nacional das cadeias de suprimentos globais para os Estados Unidos.

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Tirado de Chip Wars: A corrida para a tecnologia mais crítica do mundo por Chris Miller. Reimpresso com permissão de Scribner. Copyright 2022. Todos os direitos reservados.

Apple Silicone

A maior beneficiária da ascensão de fundições como a TSMC é uma empresa que a maioria das pessoas nem percebe que está projetando chips: a Apple. No entanto, a empresa que Steve Jobs construiu sempre se concentrou em hardware, então não é surpresa que o desejo da Apple de aperfeiçoar seus dispositivos inclua o controle do silício interno. Desde seus primeiros dias na Apple, Steve Jobs pensou profundamente sobre a relação entre software e hardware. Em 1980, quando seu cabelo estava quase na altura dos ombros e o bigode cobria o lábio superior, Jobs fez um discurso perguntando: “O que é software?”

“A única coisa em que consigo pensar”, respondeu ele, “é que software é algo que muda muito rapidamente, ou você ainda não sabe o que quer ou não tem tempo para transformá-lo em hardware.”

Jobs não teve tempo de colocar todas as suas ideias no hardware do iPhone de primeira geração, que usava o próprio sistema operacional iOS da Apple, mas terceirizou o design e a produção de seus chips para a Samsung. O novo telefone revolucionário tem muitos outros chips: chips de memória Intel, um processador de áudio projetado por Wolfson, um modem fabricado pela alemã Infineon que se conecta à rede celular, um chip Bluetooth projetado pela CSR e um amplificador de sinal da Skyworks, entre outros. Todos foram projetados por outras empresas.

Ao lançar uma nova versão do iPhone, Jobs começou a esculpir sua visão do smartphone nos próprios chips de silício da Apple. Um ano após o lançamento do iPhone, a Apple comprou a PA Semi, uma pequena empresa de design de chips do Vale do Silício com experiência em processamento com baixo consumo de energia. Logo, a Apple começou a contratar alguns dos melhores designers de chips do mercado. Dois anos depois, a empresa anunciou que havia projetado seu próprio processador de aplicativos, o A4, e o usou no novo iPad e iPhone 4. Projetar chips tão complexos quanto os processadores que rodam smartphones é caro, e é por isso que a maioria das empresas de smartphones de gama baixa e média compra chips de prateleira de empresas como a Qualcomm. No entanto, a Apple investiu pesadamente em pesquisa e desenvolvimento e instalações de design de chips na Baviera e em Israel, bem como no Vale do Silício, onde os engenheiros projetam os chips mais recentes. A Apple agora projeta não apenas o processador principal para a maioria de seus dispositivos, mas também os chips secundários que executam acessórios como AirPods. Esse investimento em chips especializados explica por que os produtos da Apple funcionam tão bem. Nos quatro anos após o lançamento do iPhone, a Apple obteve mais de 60 por cento dos lucros globais com as vendas de smartphones, superando rivais como Nokia e Blackberry e permitindo que fabricantes de smartphones do leste asiático competissem por telefones baratos em mercados de baixa margem.

Como a Qualcomm e outras empresas de chips que impulsionam a revolução móvel, embora a Apple projete mais chips, ela não fabrica nenhum deles. A Apple é conhecida por terceirizar a montagem de telefones, tablets e outros dispositivos para centenas de milhares de trabalhadores de linhas de montagem na China que parafusam e colam peças pequenas. O ecossistema de instalações de montagem da China é o melhor lugar do mundo para construir dispositivos eletrônicos. Empresas taiwanesas como Foxconn e Wistron, que operam essas instalações para a Apple na China, têm a capacidade única de produzir telefones celulares, computadores pessoais e outros eletrônicos. Embora as instalações de montagem de eletrônicos em cidades chinesas como Dongguan e Zhengzhou sejam algumas das mais eficientes do mundo, elas não são insubstituíveis. Ainda existem centenas de milhões de agricultores de subsistência no mundo felizes em instalar componentes em iPhones por US$ 1 a hora. A Foxconn monta a maioria dos produtos da Apple na China, mas também fabrica alguns no Vietnã e na Índia.

Ao contrário dos trabalhadores da linha de montagem, os chips dentro dos smartphones são difíceis de substituir. À medida que os transistores encolhem, eles se tornam cada vez mais difíceis de fabricar. O número de empresas de semicondutores capazes de fabricar chips de ponta diminuiu. Em 2010, quando a Apple lançou seu primeiro chip, ela tinha apenas um punhado de fundições de ponta: a TSMC de Taiwan, a Samsung da Coreia do Sul e – talvez – a GlobalFoundries, dependendo de seu sucesso em ganhar participação de mercado. A Intel continua sendo a líder mundial em transistores encolhidos e continua focada em fabricar seus próprios chips para PCs e servidores, em vez de processadores para telefones de outras empresas. Fundições chinesas como a SMIC estão tentando recuperar o atraso, mas ainda estão anos atrás.

Por causa disso, a cadeia de suprimentos de smartphones é muito diferente da cadeia de suprimentos associada aos PCs. Tanto os smartphones quanto os PCs são montados em grande parte na China, e os componentes de alto valor são projetados principalmente nos EUA, Europa, Japão ou Coréia do Sul. Para PCs, a maioria dos processadores vem da Intel e são feitos em uma das fábricas da empresa nos Estados Unidos, Irlanda ou Israel. Os smartphones são diferentes. Eles estão cheios de chips, não apenas o processador principal (que a própria Apple projetou), mas também chips de modem e RF para conexão a redes celulares, chips para conectividade WiFi e Bluetooth, sensores de imagem para câmeras e pelo menos mais dois. chip de memória, um chip que detecta movimento (para que seu telefone saiba quando você o gira horizontalmente) e semicondutores que gerenciam a bateria, o áudio e o carregamento sem fio. Esses chips compõem a maior parte da lista de materiais necessários para construir um smartphone.

À medida que a capacidade de fabricação de semicondutores se mudou para Taiwan e Coréia do Sul, o mesmo aconteceu com a capacidade de produzir muitos desses chips. Os processadores de aplicativos, os cérebros eletrônicos dentro de cada smartphone, são produzidos principalmente em Taiwan e na Coréia do Sul antes de serem enviados para a China para a montagem final dentro da caixa de plástico e da tela de vidro do telefone. Os processadores do iPhone da Apple são fabricados exclusivamente em Taiwan. Hoje, além da TSMC, nenhuma empresa tem tecnologia ou capacidade de produção para fabricar os chips que a Apple precisa. Como tal, a inscrição na parte de trás de cada iPhone – “Projetado pela Apple na Califórnia. Montado na China” – é enganosa. As partes mais insubstituíveis do iPhone são de fato projetadas na Califórnia e montadas na China. Mas eles só podem ser feitos em Taiwan.

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