Bairros americanos pobres e menos brancos recebem as piores ofertas de internet

Pamela Jackson-Walters stands outside her home in Detroit, Wednesday, Sept. 21.  Jackson-Walters uses her home internet connection to attend church services virtually and to pursue a graduate degree, but the service AT&T offers in her mostly Black neighborhood is much slower than in other parts of the city.

Alguns anos após a pandemia, Shirley Neville finalmente está farta de seu péssimo serviço de internet.

“Quando estou prestes a usar meu tablet para uma reunião, ele desliga e não passa”, disse Neville, que mora em um bairro de classe média de Nova Orleans cujos moradores são quase todos negros ou latinos.

Neville disse que estava disposta a pagar mais para ter o Zoom ininterrupto, então ligou para a AT&T para atualizar sua conexão. Ela disse que foi informada de que não havia nada que a empresa pudesse fazer.

Em sua área, a AT&T só oferecia velocidades de download de 1 megabit por segundo ou menos, mergulhando-a na idade da pedra digital. Sua velocidade de internet é muito lenta para atender aos requisitos mínimos recomendados pelo Zoom para videochamadas em grupo; não chega perto da definição de banda larga da FCC, que atualmente é de 25 Mbps; e está abaixo da velocidade média de internet doméstica dos EUA de 167 Mbps.

“No meu bairro, era ruim”, disse Neville.

Mas em outros lugares em Nova Orleans, esse não é o caso. A AT&T oferece aos moradores do bairro de alta renda de Lakeview velocidades de Internet quase 400 vezes mais rápidas do que Neville pelo mesmo preço: US$ 55 por mês.

A grande disparidade na qualidade do serviço que a AT&T oferece a essas comunidades pelo mesmo custo não é por acaso.

A Markup coletou e analisou mais de 800.000 serviços de Internet oferecidos pela AT&T, Verizon, Earthlink e CenturyLink em 38 cidades dos EUA e descobriu que essas quatro empresas normalmente oferecem velocidades básicas rápidas de 200 Mbps ou mais em determinados bairros pelo mesmo preço das seguintes conexões Velocidade outros 25 Mbps.

Os bairros com os piores negócios em 9 das 10 cidades analisadas apresentaram renda mediana mais baixa. Em dois terços das cidades onde o Markup tinha dados suficientes para comparar, os vendedores fizeram as piores ofertas para os bairros com menos brancos.

Das 22 cidades examinadas onde os mapas históricos digitalizados estavam disponíveis, esses provedores ofereceram desproporcionalmente as piores ofertas para áreas anteriormente redline. Esses distritos eram uma agência dissolvida criada pelo governo federal na década de 1930 que considerava as instituições financeiras “perigosas” para investir, muitas vezes porque os moradores eram negros ou pobres. A Linha Vermelha foi banida em 1968.

Pamela Jackson Walters, 68, moradora de longa data de Hope Village, em Detroit, disse que precisava da internet para concluir sua dissertação liderada por uma organização online da Universidade de Phoenix e participar virtualmente dos cultos da igreja. As baixas velocidades oferecidas pela AT&T sempre foram irritantes.

“Eles não instalaram internet de alta velocidade aqui”, disse ela. “Como conseguimos isso? Somos pobres demais para um serviço melhor?”

Hope Village, com renda per capita de pouco mais de US$ 11.000, é quase inteiramente negra.

Para piorar as coisas, no outono passado, o serviço de Internet da AT&T em Hope Village ficou inativo por 45 dias antes de ser restaurado. Neste verão, a internet de Jackson-Walters caiu novamente, desta vez por quatro semanas, disse ela.

Até o The Markup contar aos moradores de Hope Village suas descobertas sobre as práticas de preços da AT&T em Detroit, eles não sabiam que áreas de baixa renda eram mais frequentemente solicitadas a pagar o mesmo preço por internet mais lenta.

Falhando no preço com base na velocidade do serviço, as empresas estão pedindo a alguns clientes que paguem preços unitários muito mais altos por velocidades de download de anúncios do que outros. A CenturyLink mostra a diferença mais extrema, oferecendo a alguns clientes 200 Mbps por apenas US$ 0,25 por Mbps, mas outros que moram na mesma cidade com apenas 0,5 Mbps pelo mesmo preço – por US$ 100 por Mbps cada, ou 400 vezes.

Os moradores dos bairros com os piores negócios não estão apenas sendo enganados; eles estão sendo privados da capacidade de participar de ensino à distância, trabalho remoto bem remunerado e até conexão e entretenimento familiares – um elemento onipresente da vida moderna.

“Não se trata apenas de fornecer um serviço melhor. Trata-se de obter as ferramentas de que as pessoas precisam para participar plenamente de nossa democracia”, disse Chad Marlow, consultor sênior de políticas da ACLU. “É um negócio maior, e é por isso que estou realmente preocupado com o que você está encontrando.”

A análise do Markup mostra até que ponto o governo federal está atrasado em responsabilizar os provedores de internet, disse Christopher Lewis, presidente e CEO da Public Knowledge, uma organização sem fins lucrativos dedicada à expansão do acesso à internet. “Não vemos em nenhum lugar que a FCC e o Congresso tenham autoridade para estudar a concorrência e os preços no mercado para ver se os consumidores estão sendo licitados ou se esses serviços fazem sentido”.

Nenhum dos provedores negou cobrar a mesma tarifa para diferentes velocidades em diferentes bairros de uma mesma cidade. Mas eles disseram que sua intenção não era discriminar as comunidades de cor e que havia outros fatores a serem considerados.

A USTelecom, um grupo do setor falando em nome da Verizon, disse que o custo de manutenção de equipamentos obsoletos usados ​​para serviços de baixa velocidade desempenha um papel importante em seu preço.

“A fibra pode ser centenas de vezes mais rápida que a banda larga tradicional – mas isso não significa que as redes tradicionais são centenas de vezes mais baratas”, disse Mary Johnson, vice-presidente sênior da USTelecom, por e-mail. “O custo de operação e manutenção de tecnologia herdada pode ser maior, especialmente se os fabricantes de equipamentos pararem de usar componentes de rede herdados.”

Em um comunicado enviado por e-mail, o porta-voz da AT&T, Jim Greer, disse que a análise do The Markup é “fundamentalmente falha” porque “aparentemente ignora nossa participação no programa federal de conectividade acessível e nosso acesso de baixo custo por meio da AT&T”. , paga aos moradores de baixa renda até US$ 30 por mês pela internet, ou US$ 75 em terras tribais.

“Qualquer sugestão de que discriminemos no fornecimento de acesso à Internet é flagrantemente falsa”, disse ele, acrescentando que a AT&T planeja gastar US$ 48 bilhões em atualizações de serviços nos próximos dois anos.

Um estudo recente de 30 grandes cidades descobriu que apenas cerca de um terço das famílias elegíveis se inscreveram para o subsídio federal, e a maioria das pessoas que o usa para ajudar a pagar contas de celular também é elegível.

Greer se recusou a dizer qual ou qual porcentagem de clientes da AT&T Internet se inscrevem no ACP ou no programa de baixo custo da própria empresa para residentes de baixa renda.

Em uma carta à FCC, a AT&T insistiu que sua implantação de internet de alta velocidade foi impulsionada pela “densidade familiar, e não pela renda moderada”. Mas quando o The Markup executou um teste estatístico controlando a densidade, ele ainda descobriu que a AT&T estava desproporcionalmente lenta para entregar para áreas de baixa renda em 3 das 20 cidades que pesquisamos que servia.

“Não nos envolvemos em práticas discriminatórias como redlining ou consideramos as alegações ofensivas”, escreveu Mark Molzen, porta-voz da Lumen, empresa controladora da CenturyLink, em um e-mail.A análise foi “gravemente falha”, mas não especificou como. Ele não respondeu a um pedido de esclarecimento.

A EarthLink não possui infraestrutura de internet nas cidades pesquisadas, mas aluga capacidade de outros provedores e não forneceu nenhum comentário oficial, apesar de repetidos pedidos.

Os preços da Internet não são regulamentados pelo governo federal porque, ao contrário do serviço de telefonia, o serviço de Internet não é considerado uma utilidade.

Las Vegas é uma cidade onde a maioria das ofertas da CenturyLink são para serviço lento. Quase metade não atende à atual definição federal de banda larga. Estes caíram desproporcionalmente nas áreas de baixa renda e menos brancas de Las Vegas.

“Não acho justo porque estamos pagando por um serviço lento, que é o mesmo preço que se paga em outras partes da cidade”, disse a congressista de Las Vegas Olivia Diaz. Mais rápido não é comensurável. saber que não estamos obtendo o melhor retorno possível.”

Alguns funcionários disseram ao The Markup que estão reclamando do mau serviço e dos preços altos há anos.

“Se eu pagar US$ 6 por mês”, Joshua Edmonds, diretor de inclusão digital de Detroit, “então você recebe o que paga”. “O que eu dei e o que recebi não significam nada.”

Esta história foi relatada pelo The Markup, e a história e os dados foram distribuídos pela Associated Press.

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