Lutando Rakuten pode precisar ligar para amigos

Hiroshi Mikitani, fundador do império de comércio eletrônico do Japão Rakuten Group Inc., manteve os investidores à margem enquanto sua própria fortuna despencava.

De acordo com o Bloomberg Billionaires Index, Mikigu já foi classificado em 25º na lista mais rica da Ásia e não está mais no top 140. Não é difícil ver o porquê: as ações da Rakuten estão perto de seus últimos níveis em 2010, com os investidores descontentes com seus esforços para se tornar a quarta maior operadora de telefonia móvel do Japão. O negócio perdeu 124 bilhões de ienes (US$ 848 milhões) apenas no último trimestre, seu 18º período consecutivo de perdas, e o total aumentou para quase 1 trilhão de ienes à medida que a empresa expande seus negócios móveis.

A paciência dos investidores com o plano vem diminuindo há meses. No início deste ano, a Rakuten lançou pela primeira vez seu serviço de dados “zero yen”, que oferece aos usuários uma conta efetivamente gratuita e é seu principal diferencial em um mercado lotado. As ações caíram mais de 20 por cento desde então, e a fortuna de US$ 2,7 bilhões de Mikitani é menos de um quarto do que era no pico de 2015.

Mais preocupante, a Rakuten está desinvestindo alguns de seus melhores negócios para financiar o celular. Na semana passada, a empresa concordou em vender uma participação de 20% em sua corretora online Rakuten Securities para o Mizuho Financial Group Inc por pouco mais de US$ 500 milhões. Ela planeja vender mais de sua unidade de títulos em um próximo IPO, e sua subsidiária bancária também está se preparando para abrir o capital.

A Rakuten pode jogar fora dinheiro bom atrás de dinheiro ruim. O programa mobile é mais uma tentativa de atrair clientes para o seu “ecossistema” de pontos, no qual os usuários de um serviço (como seu principal shopping online) são incentivados a usar e ganhar pontos em outro serviço (como seguro ou cartão de crédito). É difícil ver o quanto o celular contribuirá para isso no curto prazo. A Rakuten tem apenas 5,5 milhões de assinantes, enquanto a líder de mercado Docomo tem 85 milhões. A Rakuten disse que as perdas atingiram o fundo do poço e pretende ser lucrativa para o ano que termina em março de 2024, com o objetivo de atingir 10 milhões de usuários até o final da década.

As apostas no telefone não eram ruins na época. As três principais companhias aéreas do Japão estão entre as maiores vacas leiteiras do país. O plano parece ser desmembrado de parte do dinheiro gerado pela Docomo da Nippon Telegraph & Telephone Corp., pela AU da KDDI Corp. e pela unidade móvel de capital aberto do SoftBank Group Corp.

Esse dinheiro, por sua vez, poderia ter sido desviado para encontrar novas fontes potenciais de crescimento de receita. Como muitas empresas de tecnologia japonesas, as ambições da Rakuten no exterior não foram cumpridas, apesar de sua controversa decisão de “anglicização” de mudar seu idioma corporativo oficial para inglês para ajudá-la a competir. Mais de uma década depois, mais de 80% de sua receita ainda vem do Japão, uma porcentagem que pouco mudou nos últimos cinco anos.

Mas, em vez de impulsionar os outros negócios da Rakuten, o celular se tornou uma pedra de amolar no pescoço de Mikitani. A S&P Global Ratings rebaixou a classificação de crédito da empresa para lixo no ano passado e alertou que atrasos na melhoria do fluxo de caixa devido a gastos com riscos móveis rebaixaram ainda mais sua classificação de dívida.

As coisas podem ser invertidas? O CEO da Rakuten Mobile, Tareq Amin, certamente teve experiência em ajudar a construir o Reliance Jio. Mas, ao contrário da Índia, o mercado de telefonia móvel do Japão está totalmente maduro, com quase o dobro de usuários de celular do que sua população.

Qualquer novo participante precisa ser capaz de fazer o que Masayoshi Son, do SoftBank, fez nos anos 2000, quando comprou e reformulou o conturbado negócio japonês do Grupo Vodafone. Masayoshi Son conseguiu isso convencendo Steve Jobs a conceder a ele os direitos exclusivos de vender o iPhone no Japão – mas em um mundo onde a tecnologia dos smartphones está praticamente estagnada, não há um análogo óbvio para Mikigu que possa ser feito.

Para piorar a situação, permitir que a Rakuten entre no mercado é apenas uma das estratégias que o governo japonês está usando para promover a concorrência no setor – uma grande preocupação para o peso-pesado do partido no poder e ex-primeiro-ministro Yoshihide Suga. A ideia de uma rede de baixo custo, mas poderosa, pode ter sido nova quando a Rakuten anunciou que entraria no espaço móvel em 2017, mas a pressão do governo desde então forçou as redes estabelecidas a lançar rivais mais baratos para encantar os consumidores.

Há também o custo de oportunidade. O negócio de comércio eletrônico da Rakuten no Japão enfrenta crescente concorrência não apenas da Amazon.com Inc, mas também do SoftBank, que também dominou o crescente espaço de pagamentos móveis. O PayPay do SoftBank controla 45% do mercado de pagamentos por código QR, enquanto o Rakuten Pay tem uma participação de 17%.

O franco, educado em Harvard, Mikitani é visto há muito tempo como um dissidente no mundo corporativo do Japão, em desacordo com o grupo de lobby empresarial da velha escola Keidanren, criticando os planos de sediar os Jogos Olímpicos de Tóquio em meio à pandemia de Covid-19 como uma “missão suicida”. “E tentando seguir um caminho diferente dos executivos equilibrados do país. Seu shopping online foi um sucesso na era da internet, e a empresa procurou replicá-lo no exterior por meio de uma série de grandes aquisições. Mas agora, a Rakuten corre o risco de se tornar a empresa estabelecida que uma vez procurou atrapalhar: competir com rivais locais por uma participação no mercado doméstico cada vez menor, em vez de buscar desafios maiores no exterior, como apostar em streaming de vídeo na Europa e nos EUA, em grande parte não conseguiu aumentar efetivamente receita. A empresa acabou se unindo ao dinheiro da velha escola quando formou uma aliança com a Japan Post Holdings em 2021. Sem nenhuma mudança de jogo semelhante ao iPhone, Mikitani pode precisar virar uma página diferente do manual de Son e encontrar investidores externos mais bem financiados que possam fornecer os gastos de longo prazo necessários para tornar o negócio móvel um sucesso. Quando a fortuna de Mikigu atingiu o pico em 2015, a diferença para o homem mais rico da Ásia, Jack Ma, do Alibaba Group Holding Ltd., era de apenas US$ 25 bilhões. Hoje, os homens mais ricos da região – magnatas indianos Gautam Adani e Mukesh Ambani – detêm ainda mais riqueza. Ambos demonstraram interesse em dispositivos móveis. Com o iene em seu nível mais fraco desde 1998, o Japão representa um ótimo custo-benefício. Talvez seja hora de ligar para um amigo?

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Esta coluna não reflete necessariamente as opiniões do conselho editorial ou da Bloomberg LP e seus proprietários.

Gearoid Reidy é colunista da Bloomberg Opinion que cobre o Japão e a Coréia. Ele liderou a equipe do Breaking News no norte da Ásia e atuou como vice-diretor de Tóquio.

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