Milhares de pessoas foram roubadas da internet gratuita dos EUA em nome de uma criança

Mais de 1.000 famílias em Oklahoma usaram a identidade de uma criança de 4 anos para obter serviços de internet gratuitos ou com desconto do governo dos EUA, parte de uma onda mais ampla de suposta fraude que agora provocou novos relatórios sobre a tentativa de Washington de fechar a exclusão digital pergunta.

A aparente conspiração tem como alvo o plano Affordable Connectivity, que financia milhões de contas de telefone celular ou internet doméstica dos americanos em até US$ 30 por mês. Atividade suspeita semelhante ocorreu em Ohio e Texas, de acordo com o FCC Inspector General, o regulador que expôs o suposto golpe.

No geral, a potencial atividade fraudulenta pode ter resultado em cerca de US$ 1,4 milhão em uso indevido, de acordo com investigadores federais. O governo enviou o dinheiro diretamente para as operadoras de telecomunicações, que, por lei, recebem benefícios federais em nome de seus clientes e aplicam descontos nas contas dos clientes. As empresas que processaram pedidos suspeitos e receberam financiamento federal não foram mencionadas no relatório.

Mas o inspetor geral da FCC na quinta-feira descreveu o assunto como uma séria ameaça que, se não for tratada, pode minar os cerca de US$ 14 bilhões em subsídios aprovados pelo Congresso no ano passado. Suas descobertas são um lembrete gritante dos inúmeros problemas que assolam seu antecessor de décadas – uma iniciativa para fornecer serviços telefônicos de baixo custo que está cheio de fraudes há anos.

O inspetor geral da agência, David L. Hunter, disse em um comunicado que os provedores de telecomunicações “serão responsabilizados por buscar suporte mensal ao programa depois de não treinar e monitorar adequadamente a atividade de registro de seus agentes de vendas”.

Enquanto isso, a FCC disse na quinta-feira que tomou medidas para erradicar a fraude e impedir que ela aconteça novamente. Ele orientou a organização independente sem fins lucrativos que supervisiona os planos de banda larga a atualizar rapidamente seu processo de inscrição. A FCC acrescentou em um anúncio que o governo está desqualificando aqueles que não deveriam ter recebido ajuda.

“Permaneceremos vigilantes para que o Programa de Conectividade Acessível funcione como o Congresso prevê e permaneça fiel ao seu propósito de ajudar famílias em risco de desconexão digital”, afirmou a agência em comunicado.

Os legisladores aprovaram o plano de conectividade acessível em uma votação bipartidária em novembro passado como parte de uma lei maciça de US$ 1,2 trilhão para melhorar a infraestrutura do país.Sistema de benefícios aprimora plano de banda larga Promulgado no início da pandemia de coronavírusenquanto o Congresso procura garantir que os americanos mais atingidos e sem dinheiro possam manter suas conexões de internet à medida que a vida, o trabalho e a escola se tornam online.


Estrada do Dinheiro Covid


É a maior explosão de gastos de emergência na história dos EUA: dois anos, seis leis e mais de US$ 5 trilhões destinados a quebrar o controle mortal da pandemia de coronavírus. Esse dinheiro salvou a economia dos EUA da ruína e colocou vacinas nas mãos de milhões, mas também atraiu níveis sem precedentes de fraude, abuso e oportunismo.

Em uma investigação de um ano, o Washington Post está seguindo a trilha do dinheiro do coronavírus para descobrir para onde está indo todo esse dinheiro.

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O programa é chamado de ACP e suas diretrizes são muito generosas. As famílias são elegíveis se já receberem outro apoio do governo, incluindo seguro de saúde de baixo custo sob o Medicaid e um prêmio educacional de baixa renda chamado Pell Grants, ou se sua renda não exceder 200% do nível federal de pobreza. Benefícios de até US$ 30 por mês podem ser usados ​​para vários programas em todo o país, enquanto o subsídio em si é maior – até US$ 75 – para aqueles que vivem em terras tribais.

Falta de uma tábua de salvação: como os esforços do governo federal para ajudar os americanos de baixa renda a pagar suas contas de telefone falharam durante a pandemia

Desde a adoção, mais de 13 milhões de assinantes se inscreveram, aproximadamente um quarto dos americanos elegíveis estimados. A lacuna reflete os desafios que os governos enfrentam para alcançar comunidades desconectadas – e orientá-las por meio de um processo de aplicação potencialmente complexo. Para aumentar a matrícula, o vice-presidente Harris começou a divulgar o programa em todo o país nos últimos meses.

Ao fazer isso, no entanto, o governo enfrenta um desafio: incentivar a participação enquanto se protege contra criminosos que podem estar inclinados a roubar ajuda de Washington. Essa tarefa é muito facilitada por um possível golpe descoberto pelo inspetor geral da FCC, divulgado em um relatório na quinta-feira.

A suposta fraude depende de uma disposição fundamental do esquema: toda a família é elegível para o subsídio mensal de banda larga, mesmo que apenas uma pessoa, incluindo uma criança ou dependente, atenda aos critérios de participação. Por exemplo, uma família pode obter um crédito mensal de US$ 30 se tiver um aluno que possa obter almoço grátis e com preço reduzido, por exemplo – mesmo que seus pais não recebam outro apoio federal.

Para receber assistência dessa maneira, solicita-se aos solicitantes de créditos de contas de banda larga que forneçam os nomes dos filhos ou outros dependentes qualificados. Mas as empresas de telecomunicações e o governo dos EUA aparentemente não viram as famílias reutilizando o mesmo nome e endereço da mesma criança ou de outro dependente – em alguns casos, até mesmo o mesmo número parcial do Seguro Social – e, em qualquer caso, obtenha apoio todos os meses.

Em Oklahoma, 1.042 famílias receberam assistência de banda larga dizendo que tinham um filho de 4 anos – também de 4 anos – no Medicaid. Os últimos quatro dígitos do nome da criança, data de nascimento e número do seguro social foram “usados ​​repetidamente”, de acordo com a FCC, que disse que a transação começou em dezembro.

Em todo o país, o principal regulador da FCC encontrou 11 outros casos em que candidatos aparentemente elegíveis foram usados ​​centenas de vezes para obter benefícios. No Texas, por exemplo, uma empresa de telecomunicações não identificada colocou 997 famílias em um programa de Internet do governo, embora cada candidato incluísse o mesmo jovem de 18 anos.

Em alerta divulgado na quinta-feira, o inspetor-geral reconheceu que o valor total de pagamentos indevidos “continua baixo”, mas ressaltou que os dados mostram “um aumento constante no uso dessa técnica flagrante, especialmente para certos fornecedores”.

As descobertas marcam o mais recente alerta do principal órgão de vigilância da FCC, que este ano destacou possíveis práticas predatórias por operadoras de telecomunicações e casos específicos de fundos roubados ou mal utilizados. Alguns dos esforços de alerta e fiscalização envolveram uma iteração inicial do subsídio à Internet, conhecido como Benefício de Banda Larga de Emergência, que o Congresso adotou como parte de um pacote de resgate dos EUA em 2021.

Mas os golpes direcionados aos programas de telecomunicações do governo são anteriores à pandemia e aos esforços recentes para garantir que os americanos possam pagar pelo acesso à Internet. Durante décadas, várias ameaças tiraram dinheiro de um programa de décadas chamado Lifeline, que fornece serviços telefônicos de baixo custo para americanos necessitados. A FCC emitiu uma série de penalidades pesadas para práticas abusivas que permitem que assinantes inelegíveis acessem benefícios governamentais. Posteriormente, a FCC, amplamente liderada pelos republicanos, a apertou a ponto de os críticos dizerem que ela desencoraja as admissões.

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