Port of Mobile está crescendo em ritmo recorde – mas a greve ferroviária se aproxima

MOBILE, Alabama (WALA) — A crescente instalação de contêineres do Port of Mobile está crescendo a um ritmo recorde, mas uma possível grande greve ferroviária iminente pode afetar as operações.

A extensão do contrato atual está programada para expirar à meia-noite de quinta-feira. Se o sindicato que representa engenheiros e condutores entrar em greve, isso pode retardar o movimento de produtos de navios para fábricas e lojas. O chefe e executivo-chefe da Autoridade Portuária do Alabama, John Driscoll, disse que muito dependerá de quanto tempo durar a paralisação.

“Obviamente tem um impacto por causa das ferrovias – temos nove ferrovias que tocam o porto”, disse Driscoll à FOX10 News.

Isso inclui cinco linhas ferroviárias de nível 1 que serão diretamente afetadas pela greve, acrescentou.

Driscoll disse que o porto está acompanhando as negociações trabalhistas e desenvolvendo planos alternativos. Os contêineres que saem do porto por vagão agora podem ser transportados por caminhão, disse ele. Alguns outros produtos podem ser desviados para barcaças, acrescentou.

Mas Driscoll disse que se a greve continuar por muito tempo, muitos outros produtos podem se acumular no porto.

“Alguns deles não poderão se mover até que os trilhos voltem a funcionar”, disse ele. “Então, de uma perspectiva de contingência (perspectiva), há muito o que você pode fazer.”

A possível greve ocorre em um momento de rápido crescimento portuário. Seu terminal de contêineres foi inaugurado em 2008 e é uma das instalações mais novas e modernas do país. Os contêineres ainda representam apenas cerca de 20% do negócio geral do porto, mas é um método cada vez mais popular de transporte de mercadorias. Em vez de trabalhadores descarregando navios e colocando paletes em caminhões, guindastes podem levantar contêineres embalados e colocá-los diretamente em vagões para retornos mais rápidos.

A APM Terminals, que administra a instalação de contêineres, informou que estava operando 10% mais rápido que no ano passado. As portas medem o volume em unidades equivalentes a 20 pés, ou TEU. De janeiro a agosto, a empresa embarcou 264.687 TEUs. Nesse ritmo, ultrapassará 500.000 TEUs seis semanas antes do ano passado.

O tráfego ferroviário no porto aumentou 125% em agosto em relação ao ano passado. A carga refrigerada subiu quase 16%. Agosto foi o oitavo mês consecutivo em que o tráfego ferroviário intermodal duplicou ou duplicou.

Isso se soma ao desempenho de julho, que foi o mês mais movimentado para carga de contêineres na história do terminal.

O aumento reflete o crescimento do tráfego de contêineres nos portos da Costa do Golfo e Costa Leste. Mas Driscoll disse que o Mobile tem uma vantagem competitiva devido à eficiência do APM Terminals. O número de movimentos por hora na instalação é um dos melhores do país.

“Acho que ultrapassamos parte disso em termos percentuais em comparação com algumas das outras regiões”, disse ele. “O Porto de Mobile tem sido o porto de crescimento mais rápido nos últimos cinco anos.”

Atualmente, o porto atende a todos os 67 condados do Alabama, exportando produtos como madeira serrada, celulose, aves e fornecendo peças para fábricas como o programa automobilístico do estado e importando uma variedade de produtos de varejo. Driscoll disse que o setor é bastante equilibrado, com as importações normalmente representando cerca de 55% a 60% da atividade.

O porto está preparando as bases para mais tráfego. O projeto de alargamento e aprofundamento do canal – que acomodará navios de maior porte – iniciado no ano passado – está previsto para ser concluído no início de 2025. A expansão planejada, que aumentará a capacidade de contêineres em 50%, também será concluída até 2025.

O estado também planeja construir os chamados portos fluviais, o que ajudará a levar os produtos ao mercado mais rapidamente. O primeiro será construído no condado de Montgomery no final de 2004 ou início de 2005. Isso ajudará as fábricas da Hyundai a obter peças, disse Driscoll. Uma segunda instalação, ainda a ser financiada, irá para o norte do Alabama, ajudando a chegar mais rápido a lugares como Chicago. A instalação intermodal permitirá que os caminhões transportem menos carga e mais em trens ao longo da Interestadual 65, disse ele.

Mobile é um dos muitos portos nas costas do Golfo e Leste que estão atraindo negócios de portos superlotados na Costa Oeste, disse Margaret Kidd, professora de cadeia de suprimentos e tecnologia de logística e diretora de programas da Universidade de Houston. Mesmo antes da pandemia do COVID-19, os negócios no porto da Califórnia estavam em baixa, disse ela. Isso se acelerou, disse ela.

“Você não pode ter 40% dos contêineres em Los Angeles-Long Beach vindo da Ásia”, disse ela.

No entanto, reorganizar a cadeia de suprimentos não acontecerá da noite para o dia. Driscoll apontou para um grande cliente varejista de Chicago que recentemente começou a enviar para o Port of Mobile.

“Eles primeiro viram que tinham alguns problemas da Costa Oeste até o meio dos Estados Unidos”, disse ele. “Eles provavelmente começaram a conversar com a APMT um ano antes dessa transição.”

A atualização da instalação portuária móvel não está sozinha, disse Kidd. Ela observou que Houston lançou um projeto de bilhões de dólares este ano para ampliar as rotas de navegação por lá.

“Então, é claro, em um porto como Mobile, não é surpreendente que haja investimento em infraestrutura”, disse ela.

Driscoll disse que o desenvolvimento do porto traz benefícios econômicos para toda a economia. Ele citou um estudo de 2019 que mostrou que o porto era responsável pelo emprego direto e indireto de 162.000 pessoas em todo o estado. Isso inclui cerca de 40.000 pessoas nos condados de Mobile e Baldwin.

Outras cidades portuárias tendem a fazer o mesmo, disse Kidd.

“O porto é o motor econômico de sua comunidade, sabe, com efeito multiplicador”, disse ela. “Comércio é gente. Comércio é emprego. Comércio é a prosperidade de uma região.”

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